Roberto Roena Fundador y Director del Apollo Sound.

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Roberto Roena Fania All Star legend

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Dj. Augusto Felibertt & Asocosalsa Mundial

Roberto Roena Fania All Star legend

Fundador y director de Apollo Sound.

El Sr. Bongo & La Campana de La Salsa

Roberto Roena

Músico bongosero y uno de los directores de orquesta más cotizados del pentagrama musical salsero durante más de 30 años.  Empezó su carrera musical como bailarín en Puerto Rico, llegando a ser conocido como “El Gran Bailarín”.

 Nació el 16 de enero 1940, en el barrio Dulces Labios de Mayagüez, Puerto Rico.  Residente en Santurce, junto a su madre Raquel María Vázquez Plaza y su padre Francisco Roena se destacó en el deporte como jugador de béisbol, integrando la selección de la Liga de Béisbol Aficionado de Puerto Rico.  Roena da sus primeros pasos en el arte del espectáculo montando rutinas de baile con su hermano Francisco “Cuqui” Roena en su ciudad natal.

 Con el baile y la música

Cuando Roberto contaba con nueve años de edad, su familia se radica en Santurce, donde los hermanos continúan puliendo sus rutinas de mambo y cha cha chá, deleitando al público asistente a los concursos de talento y programas de variedad.  Guiados por las enseñanzas en los pasos de baile que les afinaba su tío el bailarín Aníbal “Andy” Vázquez –quien por los años 50 había actuado en los salones de baile más prestigiosos de Puerto Rico y Nueva York– en 1954 compitieron en el show de televisión de Myrta Silva donde resultaron ganadores con el primer lugar, esto les brindó la oportunidad a los hermanos Roena para ser contratados por un año en el famoso programa de espectáculos “La Taberna India” que se transmitía todos los miércoles y donde conoció a Rafael Cortijo y su Combo.  Trabajó entre los años 1954 a 1955 en televisión en el espacio semanal “El Show de Cortijo y Su Combo” al lado de su cantante estrella Ismael Rivera, deleitando a los seguidores del combo con algunos pasos de baile casi acrobáticos.  Este es el inicio de diferentes competencias y contratos de baile para actuar en los mejores salones de baile de Puerto Rico.

Corría 1956, Roena era entonces un adolescente de 16 años, pero gracias a su indiscutible talento se le cumpliría el sueño de su vida, en ese momento, tocar con el Combo de Rafael Cortijo.  Aconteció que Cortijo tenía un contrato para tocar en Nueva York, de inmediato visita a los padres de Roberto y les pide permiso para llevarse al joven bailarín; Doña Raquel le preguntó: “¿Por qué quieres llevártelo, si Roberto no es músico?” Cortijo le contestó que el muchacho tenía mucho talento y que le enseñaría a tocar los bongoes.  Viajó con el Combo de Cortijo a Nueva York que realizó varias presentaciones en el famoso salón de baile El Palladium y en el Teatro Puerto Rico.  Cuando se desempeñaba como bailarín y corista con el Combo de Cortijo, el director de la agrupación Rafael Cortijo vio la facilidad e interés de Roena por la percusión, dándole sus primeras lecciones de percusión y encontrando en él un percusionista innato especialista en el toque de la bomba y la plena.  Un día faltó el bongosero y Roena fue colocado en su lugar, se aseguró en el puesto; dando inicio a su imparable carrera musical, se integró como miembro del combo de Cortijo entre 1957 a 1962.  Con la agrupación, recorrieron toda la Isla del Encanto, participando en fiestas patronales y los principales escenarios de Estados Unidos, Europa y Sur América.

 En 1959, cuando Rafael Cortijo y su Combo cambiaron al sello Gema, Roberto Roena participó en la grabación de los álbumes: “Cortijo En New York” (1959), “Fiesta Boricua”, cerca de 1960, “Bueno, Y Qué…? (1960), “Quítate de la Vía Perico” y “Danger” –en cual se acoplaron las voces de Ismael Rivera y Rolando La Serie–, estos dos últimos en 1961 (todos reeditados en el sello Rumba).

 En 1962, Cortijo y su Combo después de haberse ganado el codiciado “Momo de Oro” en los carnavales de Caracas, Venezuela, partieron rumbo a Panamá donde también hicieron una apoteósica presentación.  Al regresar, en marzo de ese año, en el aeropuerto de Puerto Rico, Ismael y Cortijo fueron detenidos por posesión de sustancias controladas.  Pero todo el peso recayó sobre Ismael Rivera a quien le cobraban su irreverencia y su orgullo nacionalista, fue tratado como el peor de los traficantes como si la cantidad de droga hubiera sido una cantidad importante.

En este año comenzó a desintegrarse el combo de Cortijo, por el “forzoso” retiro de su cantante estrella Ismael Rivera, el pianista Rafael Ithier junto con seis músicos se retiraron buscando nuevas oportunidades, Roberto permaneció junto a su maestro.  Rafael sustituyó a los siete músicos que se fueron y continuó tocando durante nueve meses, hasta que decidió viajar a Nueva York.  Roberto se queda en Puerto Rico, uniéndose a la All Stars Band de Mario Ortiz que por ese tiempo hacía presentaciones en el radio teatro de la emisora WIAC.  Después de cinco meses se le presentó la oportunidad de unirse a sus  excompañeros, que liderados Rafael Ithier desertaron del Combo de Cortijo en mayo de 1962 para conformar El Gran Combo de Puerto Rico, y que también lo integraban Quito Vélez, Eddie Pérez “La Bala”, Martín Quiñónez, Miguel Cruz y Héctor Santos.

 El bongosero oficial de El Gran Combo, era Daniel “Maninín” Vázquez quien al salir del grupo, entonces es reemplazado por Roena, aportando su bongó y los pasos de baile que servirían para crear junto a Pellín Rodríguez y Andy Montañez las fabulosas coreografías de El Gran Combo.  Entró Roberto Roena al Gran Combo contando con la suerte que a los diez días la agrupación realiza su primer viaje a la ciudad de Nueva York, esta fue en abril del 1963, donde todas sus presentaciones fueron un éxito rotundo, presentándose en tarimas como la del famoso Palladium, el Manhattan Center, el Bronx Casino y el Caborrojeño.  Durante su permanencia con El Gran Combo participó en las clásicas incursiones de descargas –Latin Jam sessions– de Kako (Francisco Ángel Bastar): Puerto Rican All-Stars Featuring Kako”, grabada en 1963, y en la de 1967, “Los Mejores Músicos de Puerto Rico”, dirigida y arreglada por Ray Santos.

También durante el tiempo que estuvo en El Gran Combo, a Roberto le surgió una inquietud musical inspirado por los trabajos de Kako; todos los miércoles, luego de finalizar el programa de La Taberna India, se reunían varios músicos y compañeros de otras orquestas a descargar en el club Tropicana de Carolina.  En 1966, producto del éxito de estas descargas Roberto Roena hizo su primera grabación como director con una banda que se llamó Roberto Roena y sus Megatones en el álbum “Se Pone Bueno / It Gets Better” producido por Pancho Cristal para el sello Alegre Records de Al Santiago.  El joven cantante panameño Camilo Azuquita fue el vocalista líder y los vocalistas de El Gran Combo en aquel tiempo, Andy Montañez y Pellín Rodríguez, hicieron los coros, junto a Sammy Ayala, el trompetista Elías López fue el director musical.  De este álbum merecen destacarse los temas “Si Los Rumberos Me Llaman”, “Que Se Fuñan” y “Descarga Los Megatones” entre otros.

 Roena ocupaba una posición dentro de la estructura de El Gran Combo, pues los músicos con la dirección de Rafael Ithier habían decidido organizarse en forma de cooperativa: Eddie Pérez se encargaba de los asuntos administrativos, “Quito” Vélez de lo musical y Roberto Roena de los ensayos, uniformes y horarios; además acompañaba a Ithier en los negocios y contratos.  Roena salió definitivamente de El Gran Combo a mediados de 1969, a raíz de diferencias personales con Andy Montañez, lo acompañó el trompetista Elías López.

Se lanza el Apollo Sound

Con la experiencia acumulada en El Gran Combo y la dedicación al estudio de la percusión en todas sus formas, Roena decidió formar su propia agrupación convocando a músicos de la talla de los trompetistas Mario Álvarez Cora, excompañero del combo de Cortijo y Elías López, el trombonista Osvaldo “Cuchón” NúñezAl Albreu y Piro Mantilla, entre otros; la mayoría de los cuales habían grabado con Roena en el álbum de Los Megatones, “Se Pone Bueno / It Gets Better” Con el nombre de El Apollo Sound el fallecido Al Albreu bautizó la orquesta; así el nombre de la banda tiene su historia: lo de Apollo porque el 29 de junio de 1969 el Apollo 11 fue lanzado a la luna y ese día fue el primer ensayo de la orquesta, Roberto no lo pensó dos veces y aceptó el bautizo de su agrupación con ese nombre; lo de Sound cobraría luego fuerza en ese empeño de hacer algo diferente, con un sonido distinto y progresivo.  El ensayo se efectuó en un club llamado La Rue en los Borinquen Towers en Puerto Nuevo.  El Apollo Sound impactó con un sonido musical versátil, inspirado principalmente por los arreglos del grupo americanoChicago.

 Roena firmó contrato con el sello Fania International (llamado después solamente Internacional), una división de la compañía Fania Records de Jerry Masucci y Johnny Pacheco, gracias al fenecido Manolín Martínez, pionero locutor de la radio puertorriqueña, y debutó con su banda Apollo Sound con el álbum “Roberto Roena y su Apollo Sound” en 1969.  El gran compositor puertorriqueño, Catalino Tite Curet Alonso, fue el director musical creativo del álbum y escribió el tema que más pegó “Tu Loco Loco, Y Yo Tranquilo”, también fueron éxitos los temas “Consolación”, “El Escapulario” y “El Barrio Sin Guapo” interpretados por un joven vocalista llamado Piro Mantilla, quien fue integrado a la orquesta como único cantante latino, acompañado por los vocalistas de estilo americano Dino “Guy” Casiano y Frankie Calderón que a la vez hacían coros.  Roena recibió ayuda de su amigo Orlando “Peruchín” Cepeda quien fue su consejero musical, le ayudó a escoger los temas y lo apoyó en sus decisiones.

 Desde su comienzo, el Apollo Sound presentó una línea de dos trompetas y dos trombones en armonía, saxofón tenor (doblando en flauta) en la sección de vientos, en la sección rítmica: bongó, conga, timbales, bajo, piano y en las voces: vocalista principal y coros.  Una tercera trompeta fue agregada a mediados de los 70s y esta combinación la mantuvo hasta entrar en los noventa.  Conservando su integridad rítmica, Roena y el Apollo Sound desarrollaron uno de los equipos más progresivos y sofisticados de la salsa con un estilo propio muy distintivo.  Ayudó a lograr esto, el hecho de que Roena contrató a algunos de los más creativos arreglistas de Puerto Rico durante esos años, incluyendo a Bobby Valentín, Elías López, Luis “Perico” Ortiz, Julio “Gunda” Merced, Papo Luca, Louis García, Tito Rivera y Humberto Ramírez.

 Los primeros tres trabajos discográficos del Apollo presentaron el mismo trío de vocalistas: Piro MantillaDino “Guy” Casiano y Frankie Calderón.  Su amigo el trompetista Elías López actuó como director musical de la segunda y tercera grabaciones del Apollo Sound.  Del álbum “Roberto Roena y su Apollo Sound 2” surgieron éxitos como “Chotorro”, “Mandingore” y “Te Lo Voy A Jurar”.  En la tercera grabación del Apollo: “Roberto Roena y su Apollo Sound 3”  encontramos temas como “El Traqueteo” de la autoría de Tite Curet Alonso, “Hagan Silencio”, “Soy El Terror” y “Yo Soy El Chambelón” de René López.

 El vocalista arecibeño Tito Cruz, quien fue recomendado por el saxofonista Miguel Rodríguez, reemplazó a Piro Mantilla en el álbum “Roberto Roena y su Apollo Sound 4” de 1972; fue difícil acoplar a Tito en el L.P., ya que este estaba grabado en los registros de tono de Piro, pero gracias a las variaciones que hizo Roena, el éxito fue inmediato, dejándose escuchar con temas como “Con Los Pobres Estoy” y “Las Brisas De Mi Borinquen”, entre otros. Este año, 1972, el grupo sufrió una lamentable baja tras la muerte del saxofonista Al Abreu, en un accidente de auto cuando viajaba de regreso a San Juan después de amenizar con la agrupación un baile en Ponce.

 Luego Casiano fue sustituido por Sammy González, que venía de la orquesta de Tommy Olivencia (Ángel Tomás Olivencia), en el quinto lanzamiento del Apollo Sound “Roberto Roena y su Apollo Sound 5” en 1973, que también marcó el debut de grabación del virtuoso trombonista y arreglista Julio “Gunda” Merced con la orquesta.  Sammy grabó los tremendos y exitosos temas “Cui Cui”, “Aquellos Que Dicen” y “Avísale A Mi Contrario”.  El trompetista Elías López abandonó el grupo siendo reemplazado por Darío Morales, también ingresa el bajista Jappy Castro.

 En 1974, grabó el álbum “Roberto Roena y su Apollo Sound 6”, que se convirtió en uno de sus favoritos, pues en este Roberto le pidió a sus músicos y arreglistas que trabajaran libremente y sin limitaciones.  Luis “Perico” Ortiz hizo los arreglos de los temas “Traición” y “Parece Mentira”, Julio Gunda Merced del tema “El Que Se Fue”, Bobby Valentín arregló “Que Se Sepa” y “Ese Soy Yo”, y el fallecido pianista y arreglista Jorge Millet “En Mis Rosales”, “Herencia Rumbera” y “Cucarachita Cucarachón”.

 Trabajos discográficos:

  1. Roberto Roena y Sus Megatones – Se Pone Bueno / It Gets Better. Alegre Records A-8510; 1966.
  2. Roberto Roena y su Apollo Sound. Fania Internacional SLP 383; 1969.
  3. Roberto Roena y su Apollo Sound 2. Fania Internacional SLP 393; 1970.
  4. Roberto Roena y su Apollo Sound 3. Fania Internacional SLP 413; 1971.
  5. Roberto Roena y su Apollo Sound 4. Fania Internacional; SLP 423; 1972.
  6. Roberto Roena y su Apollo Sound 5. Fania Internacional; SLP 443; 1973.
  7. Recopilación:Roberto Roena y su Apollo Sound – Pa’ Fuera. Fania Internacional SLP 467; 1974.
  8. Roberto Roena y su Apollo Sound 6. Fania Internacional SLP 473; 1974.
  9. Roberto Roena y su Apollo Sound – Lucky 7. Fania Internacional INT 907; 1976.
  10. Roberto Roena y su Apollo Sound – La Octava Maravilla. Fania Internacional INT 914; 1977.
  11. Roberto Roena y su Apollo Sound 9. Fania Internacional INT 924; 1977.
  12. Roberto Roena y su Apollo Sound X – El Progreso. Fania Internacional INT 934; 1978.
  13. Roberto Roena y su Apollo Sound – Que Suerte He Tenido De Nacer. Fania Internacional LP 557; 1980.
  14. Recopilación: Roberto Roena – Gold. Fania 568; 1980.
  15. Roberto Roena y su Apollo Sound – Looking Out For ‘Número Uno’. Fania LP 588; 1980.
  16. Roberto Roena y su Apollo Sound – Super Apollo 47:50. Fania LP 609; 1982.
  17. Roberto Roena y su Apollo Sound – Afuera Y Contento. Pa’ Lante Records 225; 1985.
  18. Roberto Roena y su Apollo Sound – Regreso. UP Records 001; 1987.
  19. New Decade. Sonostar LL22; 1990.
  20. Roberto Roena y su Apollo Sound – El Pueblo Pide Que Toquen. 1994.
  21. Roberto Roena y su Apollo Sound – En Vivo Desde Bellas Artes. 1995.
  22. Roberto Roena y su Apollo Sound – Mi Música Mil Novecientos Noventa y Siete. Musical    Productions Inc. 6211; 1996.

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Roberto Roena El Sr. Bongo